Dr. h.c. Wolfgang Thierse, *1943 in Breslau geboren, machte nach dem Abitur eine Lehre als Schriftsetzer. Ab 1964 studierte er an der Humboldt-Universität in Berlin und wurde anschließend wissenschaftlicher Assistent im Bereich Kulturtheorie/Ästhetik. 1975-1976 war er Mitarbeiter im Ministerium für Kultur der DDR. 1977-1990 arbeitete er als wissenschaftlicher Mitarbeiter an der Akademie der Wissenschaften der DDR im Zentralinstitut für Literaturgeschichte. Bis Ende 1989 war Thierse parteilos. Im Oktober 1989 gehörte er zu den Unterzeichnern des »Neuen Forum«. Januar 1990 trat er in die SPD ein; von Juni bis September 1990 war er Vorsitzender der SPD/DDR, von März bis Oktober 1990 Mitglied der Volkskammer. Er war stellvertretender Fraktionsvorsitzender, zuletzt Fraktionsvorsitzender der SPD/DDR; auf dem SPD-Vereinigungsparteitag im September 1990 wurde er zum stellvertretenden Parteivorsitzenden gewählt. Oktober 1990 wurde er Mitglied des Bundestages. 1990-1998 war er stellvertretender Vorsitzender der SPD-Fraktion. Vom 26.10.1998 bis 18.10.2005 hatte er das Amt des Bundestagspräsidenten inne. Er war viele Jahre Vorsitzender des Kulturforums der Sozialdemokratie.
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